Pendant des siècles, l’exploitation minière en Amérique latine a captivé les investisseurs internationaux. Les récits de Birú, une terre magique chargée d’or que nous connaissons maintenant sous le nom de Pérou, ont suffi à convaincre le conquistador espagnol Francisco Pizarro de mener une expédition risquée contre les Incas. À court terme, la mission a été un succès remarquable, puisque Pizarro a racheté l’empereur inca Atahualpa pour 6 tonnes d’or et deux fois plus d’argent. Aux prix d’aujourd’hui, cela représente près de 3 milliards d’euros d’or, mais l’argent ne représente qu’un maigre 6 millions d’euros. Au cours des années suivantes, des vagues de nouveaux investisseurs ont parcouru la région à la recherche de pots d’or similaires, mais souvent avec moins de succès. Le mythique El Dorado, par exemple, que l’on a d’abord cru être un roi, puis un royaume, s’est finalement avéré être une perte de temps et d’argent pour les investisseurs britanniques, espagnols et allemands qui ont soutenu les expéditions pour le trouver.

Après l’indépendance des pays d’Amérique latine, il y a environ 200 ans, les investisseurs miniers internationaux ont dû changer leur approche. Mais l’attrait du secteur minier de l’Amérique latine reste tout aussi fort. Elle possède les plus grandes réserves de cuivre, de lithium et d’argent de la planète, ainsi qu’une grande quantité d’or. La demande locale est modeste – le pays représente moins de 10 % de la population et du PIB mondiaux – ce qui en fait un exportateur naturel. La richesse en métaux de la région n’est pas nouvelle – il suffit de demander à Pizarro – mais ce qui a changé, ce sont les conditions en surface. L’Amérique latine est devenue une juridiction favorable à l’exploitation minière, avec un large éventail de sociétés minières internationales cotées en bourse au Canada, aux États-Unis, en Australie et au Royaume-Uni. Le développement de démocraties solides dans toute la région depuis les années 1980 a permis à de nombreux pays d’Amérique latine d’élaborer enfin des systèmes équitables pour gérer les investissements miniers internationaux. Bien sûr, tirer profit des métaux extraits est une entreprise risquée – Pizarro a fini par être tailladé à mort, passant ses derniers instants à se barbouiller d’une croix avec son propre sang. Mais qu’il s’agisse de majors solides, cotées à Londres et produisant un flux régulier de bénéfices, ou d’explorateurs ambitieux à la recherche de la prochaine grande découverte, l’Amérique latine a beaucoup à offrir.

La richesse métallique de l’Amérique latine

La meilleure chose à propos de l’Amérique latine pour les investisseurs miniers est qu’elle est incroyablement riche en métaux de base et précieux. Les puissances minières de la région, à savoir le Chili, le Pérou, le Brésil et le Mexique, sont particulièrement bien loties. Le Chili possède les plus grandes réserves de cuivre et de lithium au monde et les septièmes réserves d’argent. Le Pérou possède les plus grandes réserves d’argent, les troisièmes plus grandes réserves de cuivre, les troisièmes plus grandes réserves de zinc, les quatrièmes plus grandes réserves de nickel et les cinquièmes plus grandes réserves d’or. Le Mexique possède les quatrièmes plus grandes réserves de zinc, les cinquièmes plus grandes réserves de plomb, les sixièmes plus grandes réserves de cuivre, les sixièmes plus grandes réserves d’argent du monde et est également un des dix premiers producteurs d’or. Enfin, le Brésil possède les deuxièmes plus grandes réserves mondiales de minerai de fer, les troisièmes plus grandes réserves de nickel et les quatrièmes plus grandes réserves d’étain et les septièmes plus grandes réserves d’or.

« De plus, il est probable que l’Amérique latine possède encore plus de richesses minérales que ne le suggèrent les statistiques officielles… »

En dehors des centrales établies, vous avez également des gisements de métaux de classe mondiale dispersés dans la région. Ainsi, par exemple, la République dominicaine possède la troisième plus grande mine d’or du monde, tandis que le Guatemala possède la deuxième plus grande mine d’argent. L’Argentine et la Bolivie font partie, avec le Chili, du « triangle du lithium » qui détient environ 54 % des ressources mondiales, c’est-à-dire des réserves potentielles. Tandis que la Bolivie possède également les dix premières réserves de zinc et de plomb.

En outre, il est probable que l’Amérique latine possède encore plus de richesses minérales que ne le suggèrent les statistiques officielles, car un ensemble de facteurs politiques et économiques ont empêché les mineurs internationaux de procéder à des explorations approfondies en Argentine et en Équateur. Étant donné que la plupart des plus grandes mines du Pérou et du Chili se trouvent dans les Andes, il semble raisonnable de supposer que les tronçons de la chaîne de montagnes de leurs voisins sont également riches en minéraux. Nous avons interviewé le secrétaire argentin aux mines de l’époque, Daniel Meilán, à Buenos Aires l’année dernière et il ne nous a laissé aucun doute sur le potentiel minéral du pays. « L’exploitation minière représente environ 15 % du PIB du Chili et quelque chose de similaire pour le Pérou. Ici, en Argentine, elle ne représente que 1 %, malgré le fait que nous ayons une plus grande part des Andes que le Chili et donc probablement plus de minéraux. » Nous aurons bientôt l’occasion de le découvrir, car ces dernières années, l’Argentine et l’Équateur ont modifié leurs politiques minières et se sont ouverts aux investisseurs, créant ainsi de nouveaux marchés frontières passionnants dans la région